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Necrologio di John Latham | Scienza

Come si formano i temporali nelle nuvole non è ancora del tutto chiaro. Ma John Latham, morto all’età di 83 anni, ha fatto molto per spiegare i processi fisici di elettrificazione delle nuvole, fulmini e precipitazioni, come l’acqua cade dalle nuvole in forme diverse. Successivamente, ha suggerito un modo in cui le nuvole potrebbero fornire un ruolo cruciale se temporaneamente nel limitare l’effetto serra.

La ricerca iniziata da John (BJ) Mason nel 1958 in quello che oggi è noto come Imperial College London si è concentrata sul ruolo dei cristalli di ghiaccio nell’elettrificazione delle nuvole. I suoi studi di laboratorio sui temporali includevano il concetto di differenza di temperatura tra le superfici cristalline – la leggera grandine – e le superfici dei cristalli di ghiaccio. Lui e Mason hanno sviluppato la teoria del gradiente termico e hanno fatto previsioni numeriche per il meccanismo. Come tutte le teorie sull’elettrificazione dei temporali, si è dimostrata controversa.

Dopo aver ricevuto una conferenza nel 1961 all’Umist, ora parte dell’Università di Manchester, John costruì una serie di celle frigorifere per studiare l’elettrificazione dei temporali.

Lui ei suoi colleghi hanno ideato l’ipotesi “chi cresce più velocemente”, esplorando se una particella che cresce più velocemente del vapore in determinate condizioni durante la collisione di particelle ghiacciate diventa caricata positivamente e l’altra caricata negativamente, portando allo sviluppo di campi elettrici che potrebbero portare ai fulmini. scarico. Questa conclusione, successivamente supportata da più dati, rimane la base dei modelli elettrici fino ad oggi.

Fulmini su Calcutta. Nonostante il suo interesse per l’analisi dei fenomeni naturali fino al livello molecolare, John Latham non ha mai perso il suo senso di stupore per l’effetto immaginativo che hanno su di noi. Foto: Biel Adhikari / EPA

Forse il suo più grande contributo arrivò nel 1979, per quanto riguarda la crescita delle goccioline e la microfisica delle nuvole calde – quelle che contengono vapore acqueo e le goccioline di condensa da esso, piuttosto che ghiaccio. Uno dei principali problemi con la fisica delle nuvole è stato spiegare come si formava la pioggia in nuvole calde con un tempo di osservazione di circa 20 minuti. Nessuno dei modelli a quel tempo era in grado di spiegarlo.

John ha proposto una nuova ipotesi per il processo, che ha chiamato “miscelazione eterogenea”. In questo calcolo, le goccioline separate di aria secca vengono spostate lungo le nuvole e le goccioline vicine vengono completamente evaporate, mentre gli altri punti distanti non vengono influenzati. La riduzione della concentrazione totale di goccioline riduce la competizione per il vapore acqueo disponibile e consente alle goccioline più grandi di crescere più velocemente e sviluppare pioggia durante il tempo osservato.

Nel 1988, John Umist partì per il Centro nazionale per la ricerca atmosferica A Boulder, in Colorado.

Due anni dopo il suo arrivo, ha affrontato il problema del riscaldamento globale suggerendo che la luminosità delle nuvole marine (MCB) potrebbe essere utilizzata temporaneamente per riflettere di nuovo la radiazione solare in arrivo. Raggiungerai questo obiettivo sfruttando ciò che è noto come Effetto TwomeyPer ottenere la stessa quantità di acqua liquida, un gran numero di piccole goccioline riflette più radiazione solare in entrata rispetto a un numero minore di gocce più grandi. Ha proposto di effettuare questo raffreddamento radiativo utilizzando nebbia salina marina di una dimensione specifica, generata da navi azionate dal vento, e dal 2008 in poi è stato pubblicato. Scienza di supporto.

Ricercatori in Centro per la riforma del climaCambridge e altrove stanno attualmente lavorando su prototipi per testare l’idea. Le aziende americane hanno contribuito a sponsorizzare il lavoro e sono stati condotti studi paralleli presso l’Università di Washington, Seattle.

Come scrittore, John ha pubblicato sei raccolte di poesie, tra cui All-Clear (1990), Sailor Boy (2006) e Dai taccuini del professor Murasaki sugli effetti dei fulmini sul corpo umano (2017). L’ultimo titolo della poesia ha vinto il secondo premio nel 2006 al National Poetry Competition in Gran Bretagna. Ha anche prodotto brevi romanzi e opere teatrali per la BBC Radio 4 e il romanzo surreale Ditch-Crawl (2006).

Nonostante il suo interesse per l’analisi dei fenomeni naturali fino al livello molecolare, John non ha mai perso il suo senso di stupore per l’effetto immaginativo che ha avuto su di noi, come nel caso del poema a doppia articolazione (del gruppo Murasaki):

Ora sono tornato sulle Montagne Rocciose,

Fuoco scoppiettante che scorre

Scudding emette ombre di fiamme

Pareti rotonde nude della cabina,

E brilla in alto, all’esterno, e si vede

Noi fiocchi di neve balliamo pazzi nell’oblio.

Negli ultimi anni, mentre viveva in quella capanna a Gold Hill, vicino a Boulder, ha scritto la poesia Words of Dusk (From Crossing over, 2017), Quando mi accorgo dell’inizio della demenza: “Non ne ho paura, non molto, non ancora, / Ma posso sentirlo arrivare, l’alba dell’oscurità, / Ciuffi dello stato di tystratus che ha sottomesso il sole. ” Nel 2018 è tornato nella sua città natale, Frodsham, nel Cheshire.

Suo padre, Jack (William John), era un elettricista e gestiva un negozio nel villaggio con sua madre, Ruth (nata Barrow). Dalla Helsby High School, John è andato alla Imperial, dove ha completato il suo dottorato di ricerca.

In Umist ha ottenuto un DSc (1968) prima di essere nominato professore, e lo conosco come collega dal 1985. Ha tenuto seminari sulla fisica dei fulmini nelle università di tutto il mondo e il suo lavoro è stato riconosciuto dalla Royal Meteorological Society, e ha servito come presidente della Commissione internazionale per l’elettroforesi dell’aria (1975-1983). L’idea che il suo lavoro potesse aiutare a combattere il riscaldamento globale lo ha spinto a lavorare all’NCAR il più a lungo possibile e abbiamo continuato a collaborare a progetti di ricerca.

Nel 1961, John sposò Anne Bromley, anche lei di Frodsham, e ebbero quattro figli. Si sono separati amichevolmente nel 1992. Morì da due figli, Rob e Mike, e sopravvisse ai suoi due figli, David e Rebecca, sette nipoti, Samuel, Shane, Jessica, Natasha, Molly, James, Evie e i suoi nipoti, Tamara .

John Latham, fisico del clima, nato il 21 luglio 1937; È morto il 27 aprile 2021

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