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In che modo la NASA prende appunti nello spazio?

L'astronauta della NASA Walter Cunningham scrive da Fisher Space

L’astronauta della NASA Walter Cunningham scrive da Fisher Space durante il volo Apollo 7, il primo volo Apollo con equipaggio e il primo volo della Space Pen nello spazio. Le penne sono state utilizzate in ogni missione di volo spaziale umano della NASA da allora. credito: NASA

La Space Pen ha catturato l’immaginazione americana in più di un modo. È apparso ripetutamente nella cultura popolare e ha persino agito come macchina da trama nell’episodio di Seinfeld “The Pen”, e nel 2021 è stato inserito in Hall of Fame della tecnologia spaziale. È anche oggetto di un mito che l’agenzia spaziale abbia speso milioni per inventare una penna che potesse scrivere a gravità zero, mentre gli astronauti usavano semplicemente una matita.

Scopriamo fatti sulla penna spaziale e le matite nello spazio e come NASA Gli astronauti scrivono a bordo della stazione spaziale.

Il comandante della missione Apollo 7 Walter Schira

In una delle prime trasmissioni video in diretta da un veicolo spaziale statunitense, il comandante della missione Apollo 7 Walter Schira ha dimostrato la gravità zero soffiando su una penna spaziale. credito: NASA

Una penna spaziale è una cosa reale?

Sì. La penna Fisher Space è apparsa per la prima volta in televisione nell’ottobre 1968, con il comandante della missione Apollo 7 Walter Schira che dimostrava l’assenza di gravità soffiando su uno stilo per controllarne il movimento mentre la capsula galleggiava. È stata una delle prime trasmissioni video in diretta da una navicella spaziale americana. Da allora, le penne spaziali sono apparse in programmi TV da “Mad Men” e “Una mamma per amica” a “How It’s Made”. Le penne sono esposte nei Musei Spaziali e nella collezione permanente del Museum of Modern Art di New York.

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Nel 2021, questa tecnologia è stata riconosciuta dalla Space Foundation come cooperazione È stato sviluppato per lo spazio che ora sta migliorando la vita sulla Terra, unendo circa 80 altre tecnologie nella Hall of Fame dell’organizzazione.

Perché non usare solo una matita?

La NASA voleva un’alternativa alle matite perché il piombo poteva facilmente separarsi e fluttuare via, creando un pericolo per gli astronauti e l’elettronica sensibile a bordo della navicella. Anche gli astronauti usano penne spaziali dal 1969.

È costato milioni ai contribuenti?

No, Paul Fisher di Fisher Pen stava già lavorando a una penna compatta. Tuttavia, probabilmente non raggiungerà mai le vette che ha raggiunto, in orbita o in popolarità, senza i test della NASA.

“I punti di inchiostro originali erano orribili”, ha affermato Carrie Fisher, figlio di Paul e attuale presidente dell’azienda, che ora si trova a Boulder City, in Nevada. Nota che i primi punti di inchiostro tendono a fuoriuscire, saltare e asciugarsi.

Paul Fisher, fondatore di Fisher Bean

Paul Fisher, fondatore di Fisher Pen, celebra il 50° anniversario dell’azienda, presentando vari modelli della penna spaziale da lui inventata. Credito: The Fisher Pin Company

Per risolvere il problema, suo padre, che aveva inventato la prima ricarica universale per cartucce d’inchiostro, stava lavorando su una cartuccia ermetica con azoto compresso nella parte superiore che spingeva un pistoncino contro l’inchiostro. Ma la pressione ha fatto trapelare le penne.

Quando la NASA lo ha contattato alla ricerca di uno stilo che non richiedesse gravità, sapeva che una cartuccia di inchiostro pressurizzata poteva essere l’unica cosa, se fosse riuscito a risolvere le perdite. Stimolando l’interesse della NASA in esso, alla fine riuscì quando aggiunse resina all’inchiostro per renderlo “tissotropico”, quasi solido fino a quando l’attrito con la sfera nella punta della penna lo liquefava. Il risultato è stato chiamato AG7, per l’antigravità, e molti sono stati inviati alla NASA.

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Il Manned Spacecraft Center della NASA, ora Johnson Space Center di Houston, ha testato ampiamente le penne. L’agenzia spaziale ha scoperto che le penne funzionano in tutte le posizioni, a temperature e freddi estremi e in atmosfere che vanno dall’ossigeno puro al vuoto. E hanno mantenuto abbastanza inchiostro per disegnare una linea continua lunga più di tre miglia, ben oltre il requisito di inchiostro della NASA di mezzo chilometro (0,3 miglia).

Questi test hanno accelerato lo sviluppo della penna da prototipo a prodotto sicuro e affidabile.

Una volta volata nello spazio, Paul ha deciso il suo nome penna spaziale. “Ho pensato che fosse un nome terribile”, ricorda suo figlio. “Ho detto che sarebbe sembrato un giocattolo. Ma mio padre aveva ragione, come spesso accadeva”.

Le penne sono in parte note per la loro affidabilità, ma sono arrivate anche a simboleggiare l’ingegnosità americana: l’inventore e il proprietario di una piccola impresa si sono fatti avanti e hanno risolto il problema della penna mentre la NASA si è concentrata sull’atterraggio sicuro degli astronauti americani sulla luna.

Paul e suo figlio hanno continuato a padroneggiare la tecnologia e a progettare nuovi modelli.

Gli astronauti li usano ancora?

Le penne sono state utilizzate in ogni missione con equipaggio dalla NASA dall’Apollo 7 – dozzine sono attualmente a bordo della Stazione Spaziale Internazionale.

Penna spaziale Fisher

L’AG7 è stata la prima penna Fisher Space. Credito: The Fisher Pin Company

È solo per lo spazio?

La linea Space Pen è ora composta da circa 80 modelli.

Carey ha affermato che sebbene siano regali popolari, sono particolarmente richiesti tra i membri delle forze armate e delle forze dell’ordine, nonché tra gli appassionati di attività all’aperto, i produttori di aerei e i lavoratori del petrolio, i quali, come gli astronauti, apprezzano la loro capacità di scrivere in qualsiasi modo.

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La Fisher Pen Company ha distributori in 52 paesi, ma produce ancora tutte le sue penne a Boulder City, dove più di 60 dipendenti lavorano con più di un milione di penne all’anno.

La NASA ha una lunga storia di trasferimento di tecnologia al settore privato. La pubblicazione di Spinoff per l’agenzia offre uno sguardo alle tecnologie della NASA trasformate in prodotti e servizi commerciali, dimostrando i più ampi benefici degli investimenti americani nel suo programma spaziale. Spinoff è una pubblicazione del Technology Transfer Program presso la Space Technology Mission Directorate della NASA.