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Gli scienziati hanno scoperto il vapore acqueo sulla luna di Giove Ganimede

Gli scienziati hanno trovato prove di vapore acqueo nell’atmosfera della luna di Giove Ganimede – la prima volta che viene fatta una tale scoperta.

Utilizzando due decenni di dati del telescopio spaziale Hubble della NASA, L’agenzia spaziale si è recentemente ricollegata con successo a Internet dopo un problema al computer, gli astronomi hanno notato uno strano fenomeno nelle immagini ultraviolette che hanno scattato alla luna di Giove.

Le prime immagini, dal 1998, hanno catturato bande dai colori vivaci di gas elettrificato note come bande aurorali di Ganimede. Gli astronomi dell’epoca credevano che ciò fosse dovuto alla presenza di ossigeno, ma i dati raccolti non corrispondevano alle emissioni attese di un oggetto con un’atmosfera composta da ossigeno puro.

Si ritiene che questa strana informazione sia dovuta all’elevata concentrazione di ossigeno atomico (ossigeno con una sola molecola) ma questo non potrebbe essere più lontano dalla verità – infatti, non c’è quasi nessun ossigeno atomico nell’atmosfera di Ganimede.

Lorenz Roth, del KTH Royal Institute of Technology in Svezia, e il suo team hanno effettuato la scoperta utilizzando i dati del Cosmic Origins Spectrograph di Hubble nel 2018 e le immagini d’archivio dello Space Telescope Imaging Spectrograph (STIS) dal 1998 al 2010.

Un attento esame della distribuzione dell’aurora boreale nelle immagini ultraviolette ha suggerito che la superficie ghiacciata della luna si trasforma in vapore senza prima diventare liquida (un processo noto come sublimazione) per produrre piccole quantità di molecole d’acqua nell’atmosfera.

“Finora è stato osservato solo ossigeno molecolare”, ha detto Roth. “Ciò si verifica quando le particelle cariche erodono la superficie del ghiaccio. Il vapore acqueo che abbiamo ora misurato proviene dalla sublimazione glaciale causata dalla fuga termica del vapore acqueo dalle regioni ghiacciate calde”.

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Immagini ultraviolette di Ganimede dal 1998

(NASA, Agenzia Spaziale Europea, Lorenz Roth (KTH))

Con la missione Juice dell’Agenzia spaziale europea (JUpiter ICy) prevista nel 2022 e che raggiungerà Giove nel 2029, queste nuove informazioni consentiranno all’ESA di migliorare i suoi piani di osservazione.

La missione di Juice trascorrerà tre anni osservando Giove e le sue tre lune più grandi: Ganimede, Europa e Callisto.

Ganimede ha anche il potenziale per essere una casa per l’esplorazione umana in futuro, e nonostante sia esposto a settecento volte più radiazioni naturali della Terra e cento volte più radiazioni da Marte – rispetto agli umani che vivono sulla Luna – è possibile che gli astronauti potranno esplorare la superficie per brevi periodi di tempo se dispongono di una protezione adeguata.

Con una maggiore comprensione di Giove e della sua storia, gli astronomi saranno in grado di acquisire una migliore comprensione di come si sono formati e si sono anche evoluti i giganti gassosi, gettando più luce sui misteri del nostro posto nell’universo.